Als kind al was Aljosha Demeulemeester gefascineerd door alles wat met computers te maken had. Sinds hij in 2012 met zijn start-up als winnaar uit de bus kwam van het iBoost-programma van incubator iMinds, schrijft hij met Graphine volop zijn eigen ‘Silicon Valley story’.

“Ook als je businessplan op papier staat, is het essentieel om alles op de voet te blijven volgen en rationele keuzes te maken. De videogame-industrie evolueert razendsnel.”

Aljosha Demeulemeester bestudeerde als onderzoeker aan de Gentse universiteit complexe IT-oplossingen, maar een businessplan opstellen voor zijn start-up was nog een heel ander paar mouwen. “Begin er maar eens aan, zo zonder bedrijfservaring voor een lege Excelfile gaan zitten om een businessplan op te stellen. Ideeën genereren is makkelijk, maar het komt erop aan die ook te analyseren en te valideren. Het legt je assumpties bloot en helpt je in te schatten hoe interessant je project is. Wat zijn mijn kosten en opbrengsten? Wat is het probleem van mijn klant? Hoe groot is dat probleem en hoeveel wil hij betalen voor een oplossing? Je brengt met andere woorden de markt in kaart.” Aljosha Demeulemeester heeft zo zijn eigen visie op wat nu eigenlijk het nut is van een goed businessplan. Een businessplan is een levend document, een kijk op het moment. In het begin maak je allerlei veronderstellingen, al dan niet op basis van je initiële marktonderzoek. Maar vijf maanden later kan de situatie, zeker als technologiestart-up, er al helemaal anders uitzien. Precies daar ligt voor mij de waarde van een businessplan. Je moet op elk moment kunnen aftoetsen of je idee nog haalbaar is. Ik denk dat geen enkele technologiestart-up een businessplan schrijft en dat drie jaar nauwgezet uitvoert. En dat mag ook niet. Je moet daar flexibel mee omspringen.”

Als researchers die recht uit de unief kwamen, hebben Aljosha Demeulemeester en zijn co-founders onvermijdelijk fouten gemaakt in dat beginstadium. Een van de grootste valkuilen voor beginnende ondernemers? Optimisme. “Elke ondernemer is ergens een optimist. Dat moet ook wel, anders begin je er niet aan. Veel businessplannen zijn aanvankelijk (te) optimistisch. Ze schatten de markt te groot of de tijdsduur tot break-even te kort in. Mijn advies: wees vooral kritisch. Probeer je markt zo goed mogelijk in te schatten en zeker niet op de basismanier van ‘Er zijn zoveel huishoudens en wij gaan daar 3% van inpalmen, goed voor zoveel miljard’. Zo werkt het natuurlijk niet.”

Aljosha Demeulemeester © Ans Brys

“Een van de grote problemen waarmee wij in het begin geconfronteerd werden, was ons gebrek aan een netwerk in de videogame-industrie. We gingen dus op zoek naar een geschikte salesmedewerker met een netwerk, maar hebben die niet gevonden. Ik heb het dan uiteindelijk zelf een paar jaar gedaan. Als zaakvoerder kruipt daar enorm veel tijd en energie in. Maar het is zo belangrijk… Een uitgebreid netwerk kan je bedrijf een ferme boost geven. Het is belangrijk daar voldoende budget voor te voorzien. Drie, vier jaar beurzen afschuimen en je eigen netwerk opbouwen, kost uiteindelijk evenveel. Geef dus niet te snel op en blijf zoeken tot je vindt wie je nodig hebt.”

Of hij achteraf gezien ergens spijt van heeft? “We hebben destijds een businessplan uitgewerkt voor een nichemarkt. Het idee was om eerst die kleine markt te veroveren, kennis en ervaring op te doen en vandaar door te groeien. Maar ook die kleine markt kost een heleboel tijd en energie. We hebben daar veel uit geleerd, maar als ik mezelf toen een gouden raad had kunnen geven: mik hoog genoeg!”

Heb je een vraag, een probleem of zoek je een kritisch klankbord voor jouw plannen?