Haar liefde voor kleur en bloemenprints hebben haar tot in de hoogste regionen van de internationale modewereld gebracht. Charlotte de Geyter kende met haar Antwerpse luxemerk Bernadette, dat ze vorig jaar lanceerde, een droomstart. Haar merk wordt intussen op alle grote e-commerceplatformen en via heel wat topboektieks verkocht. De toekomst ziet ze al even groots. “Ik wil dat iedereen ter wereld ons kent.”

Charlotte de Geyter Bernadette

Charlotte de Geyter © Eva Donckers

Wil je op de hoogte gehouden worden van nieuwe artikels in dit magazine? Schrijf je in op onze nieuwsbrief!

Wie is Charlotte de Geyter?

  • geboren in 1992
  • studeerde mode aan de Koninklijke Academie voor Schone Kunsten Antwerpen
  • liep stage bij het Londense luxehuis Simone Rocha
  • richtte in 2019 samen met haar moeder Bernadette de Geyter het high-end modelabel Bernadette op
  • verkoopt intussen aan alle grote e-commerceplatformen (Net-A-Porter, Mytheresa, MatchesFashion, Moda Operandi, …) en topboetieks als Le Bon Marché, Bergdorf Goodman, Selfridges, Harrods en Liberty.
  • www.bernadetteantwerp.com

De muren van haar ruime, lichte Antwerpse studio zijn spierwit, net zoals haar lokken. Het is een schril contrast met de creaties die er aan de rekken hangen, in afwachting van verzending naar alle hoeken van de wereld. Een explosie van kleur en bloemenprints, dat zijn de twee handelskenmerken van haar luxelabel Bernadette dat ze samen met haar moeder Bernadette de Geyter (die ervoor furore maakte met haar oversized knitwear) uit de grond stampte. En dat is heel vruchtbare grond gebleken, want hun ontwerpen vallen in de smaak bij de grootste e-luxeretailers ter wereld en de meest prestigieuze modeboetieks. 

Was het een bewuste zet om met Bernadette meteen te mikken op de high-end markt?

Ons basisconcept stond heel snel vast, we wisten dat we ons in jurken wilden specialiseren. Prints waren ook vanzelfsprekend. Mijn mama heeft een prachtige rozentuin en de intensiteit waarmee ik daarvan geniet, leg ik in mijn prints. Dat is mijn visie op de natuur. Elk stuk van Bernadette is uniek, want ik teken alle prints zelf. Qua stoffen kiezen we voor het allerbeste. In het begin hebben we verschillende kwaliteiten overwogen, tot je heel snel beseft dat 100% zijde nog altijd het mooiste is. Daar hangt natuurlijk een prijskaartje aan. Het is ook high fashion. De uitgesproken vormen zijn schatplichtig aan mijn studies aan de modeacademie.

HS20 BERNADETTE © Ferry van der Nat

HS20 BERNADETTE

HS20 BERNADETTE

Wat was voor jullie de grote doorbraak?

Onze eerste collectie werd meteen opgepikt door Renaissance en Graanmarkt 13 in Antwerpen. Op dat moment werkten we in kleine aantallen en beseften we dat we ons moesten voorbereiden op grotere producties als we wilden groeien. Uiteindelijk hebben we twee Belgische fabrikanten gevonden die the extra mile gaan om ons als jong merk te helpen. Toen pas gingen we ook samenwerken met een agent. Mijn mama’s droom was altijd al Net-A-Porter. Twee dagen later stonden we in hun kantoor in Londen onze collecties uit onze valies te pakken. In november vorig jaar gingen we voor de eerste keer exclusief online. Plots moesten we wel heel veel stof bestellen (lacht). Het is vooral belangrijk dat je als merk dan goed onderhandelt. In de mode is het gangbaar dat retailers enkel de stuks betalen die ze verkocht hebben en de rest terugsturen naar het merk, maar die manier van werken is risicovol en weigeren we. Hoe we dat afdwingen? Gewoonweg het been stijf houden. In de mode moet je confident zijn.Je moet naar de buitenwereld toe tonen dat je honderd procent achter je merk en bedrijf staat en je zeker niet te bescheiden opstellen. Als ondernemer moet je durven te stoefen.

HS20 BERNADETTE

HS20 BERNADETTE © Ferry van der Nat

HS20 BERNADETTE

Gingen jullie ook in zee met een investeerder?

Nee. Door de mooie launch met Net-A-Porter hadden we meteen een mooi startkapitaal.

We zijn klein en traag gestart, zo groeien we telkens in de mate van het mogelijke.

Wij willen niets overhaast doen. Mijn mama en ik hebben lang alles alleen gedaan, tot het op een bepaald moment te veel werd. Sinds januari hebben we iemand die ons helpt met de logistieke en operationele kant. In het begin vond ik het moeilijk om die controle af te geven, maar het is veel gezonder om te delegeren. Er valt toch een last van je schouders.

Ervaar je een spanningsveld tussen de creatieve zijde en de praktische kant van je job?

In het begin had ik het daar enorm moeilijk mee. Je voelt de verantwoordelijkheid voor die grote productie en aantallen. Wat als dat fout liep? Ik nam dat mee naar huis en was daar ’s nachts nog mee bezig. Ik ben toen toch een paar kilo’s afgevallen, omdat het allemaal zo nieuw voor mij was. Maar gaandeweg weet je hoe het gaat en besef je dat het lukt. Nu ga ik om zes uur naar huis en ontspan ik me, en de volgende dag sta ik er weer. Anders hou ik het niet vol.

Hoe werkt jouw creatieve proces?

Ik heb lang van thuis gewerkt, dus daar komt de inspiratie sneller aanwaaien. Ik zou dat hier op kantoor ook meer willen, maar ik verzand al snel in praktische dingen. Een collectie ontwerpen is ook zo intiem, dat doe ik het liefst als er niemand meekijkt. Mijn mama geeft de ontwerpen mee vorm. We schetsen apart en dan brengen we alles samen. Alles begint met een atmosfeer. Voor onze volgende collectie die we tijdens de quarantaine hebben ontworpen, hebben we nog meer waarde gehecht aan het familie-, thuis- en natuurgevoel, met rustigere prints en kleuren die een optimistische boodschap naar buiten brengen.

PS21 BERNADETTE

PS21 BERNADETTE © Ferry van der Nat

PS21 BERNADETTE

Heeft de coronacrisis ook jullie business wezenlijk veranderd?

De dag dat we de lentecollectie uitleverden, was ook de dag waarop alle winkels in lockdown gingen. Er stond ook een pop-up klaar in Harrods. Gelukkig gaat die alsnog door. We hebben ook onze wintercollectie verplaatst naar een prespring-levering in september. Zo geven we de collectie extra tijd om verkocht te worden. Een wintercollectie gaat al in november in solden, een prespringcollectie pas in juni het jaar erop.

Als ik iets hoop, is het dat de modewereld in de toekomst minder zal solderen en ook de koopjesperiodes zal aanpassen.

Het is niet logisch dat de zomersolden samenvallen met het begin van de zomer. Idem met de winter. In volle coronatijd zijn we ook een webshop gestart. Dat is een grote stap. Door zelf rechtstreeks te verkopen aan de klant wordt je merkidentiteit nog duidelijker. Elke retailer fotografeert onze creaties nu op hun eigen manier. Nu is het een uitdaging voor ons om na te denken hoe wij ze willen presenteren aan de buitenwereld. 

PS21 BERNADETTE

PS21 BERNADETTE © Ferry van der Nat

PS21 BERNADETTE

Mode wordt steeds inclusiever en beetje bij beetje ook duurzamer. Denk jij daarover na als je ontwerpt?

Voor mij is het belangrijk dat wat we creëren tijdloos is en dat het lang kan meegaan. Ik hoop dat mensen liever investeren in een stuk waar ze verliefd op zijn, in plaats van iets van H&M dat ze maar een paar kunnen dragen en achteraf achteloos weggooien. Mijn inspiratie komt vaak van schilderkunst. Net zoals kunst tijdloos is, wil ik ook dat mijn ontwerpen binnen honderd jaar nog modern ogen en gekoesterd worden.

Je bent samen met een kunstschilder, Ben Sledsens. Hoe beïnvloedt hij jouw creativiteit?

We hebben elkaar leren kennen op de academie. Ik had net mijn derde jaar afgerond en Ben was net afgestudeerd. Er zijn veel parallellen in ons werk, zoals de inspiratie voor de natuur en het uitbundige kleurgebruik, maar die signatuur hadden we al los van elkaar ontwikkeld. Alleen zijn we met verloop van tijd nog meer naar elkaar toegegroeid. Onze wereld samen is heel sterk. We zijn ook allebei ambitieus en stuwen elkaar voort.

Charlotte de Geyter in het atelier van Ben Sledsens

Charlotte de Geyter in het atelier van Ben Sledsens © Eva Donckers

Charlotte de Geyter in het atelier van Ben Sledsens

Koester je de ambitie om even bekend te worden als Ann Demeulemeester?

Jazeker, ik wil dat de naam Bernadette wereldwijd een belletje doet rinkelen en dat vrouwen onmiddellijk aan ons denken als ze op zoek zijn naar een speciale jurk. Een ander doel is dat we een hele Bernadette-wereld willen creëren die mensen direct herkennen.

We hebben intussen al zoveel verschillende prints, dat we nu aan het bekijken zijn hoe we dat kunnen vertalen naar andere dragers en manieren.

We hebben ook een grote stock van stoffen. Wat als we daar bijvoorbeeld prachtige zijden lakens van zouden maken? Ook dat is een gevolg van de coronacrisis. Een tegenslag buigen wij zo om tot iets scheppends. Mijn mama en ik zijn positief ingestelde mensen en dat is een boodschap die we willen uitdragen met ons merk. Dat houdt ook in dat we meer en meer prijsgeven van onze privéwereld. Mensen zijn meer op zoek naar persoonlijke verhalen en willen weten van wie ze een stuk kopen, in plaats van zich zomaar te scharen achter een groot merk. Wij willen altijd een klein team blijven en dat rechtstreekse contact met de klanten behouden. Ik geloof oprecht dat ook dat de toekomst is.